Les Panthers s’appuient sur ce que la plupart des équipes de la LNH considèrent après coup : le gardien de but.

À sa première ronde, le gardien des Panthers Sergei Bobrovsky n’a pas été repêché. Soixante-trois autres gars l’étaient, dont trois qui n’avaient jamais joué un match dans la LNH. Des années plus tard, il a …

Les Panthers s'appuient sur ce que la plupart des équipes de la LNH considèrent après coup : le gardien de but.

À sa première ronde, le gardien des Panthers Sergei Bobrovsky n’a pas été repêché. Soixante-trois autres gars l’étaient, dont trois qui n’avaient jamais joué un match dans la LNH.

Des années plus tard, il a été signé par les Flyers. Ils l’ont échangé aux Blue Jackets contre un choix de deuxième ronde.

Bobrovsky a remporté deux trophées Vézina à Columbus. Mais quand est venu le temps de le couvrir d’argent, les Blue Jackets ont préféré ne pas le faire. Il a plutôt signé en Floride.

Depuis, son contrat de sept ans, d’une valeur de 70 millions de dollars américains, figure régulièrement en tête des listes des pires contrats du hockey.

Aujourd’hui, à 35 ans, Bobrovsky est en train de remporter à lui seul la finale de la Coupe Stanley avec les Panthers.

Tout cela montre que la règle de William Goldman pour Hollywood s’applique tout aussi bien à la LNH : personne ne sait rien.

À l’ère de la capologie, il est de règle de ne pas dépenser d’argent réel pour le gardien de but.

Des centres ? Oui. Ils marquent des buts. Aucun montant dépensé pour les centres n’est trop élevé.

Défenseur n°1 ? Bien sûr. Ils découragent les objectifs. Deux pour le prix de trois, c’est encore mieux.

Mais le seul gars sur la glace qui peut être pleinement déterminant sur le résultat, car s’il n’échoue pas dans son travail, votre équipe gagne par définition ? Non, il y en a plein autour. Gaspillage de ressources.

Cette règle demeure incontestée tout au long des six mois de la saison régulière, peu importe qui fait quoi. Il n’y a jamais eu de novembre où le grand sujet de discussion dans la LNH est le gardien de but. Quelqu’un quelque part est toujours sur une séquence de 20 matchs consécutifs avec au moins un point ou sur le point d’en marquer 70.

La règle survit aux trois premiers tours des séries éliminatoires. Pour chaque gardien debout sur sa tête, il y en a un ailleurs qui reste suspendu au poteau, hébété, mais qui parvient quand même à gagner.

Ce n’est qu’en finale qu’un gardien peut se faire remarquer. Comme maintenant.

Oubliez le talent. Edmonton est entré dans cette série avec quelque chose de mieux – une formule. Ils ont un avantage numérique qui marque un tiers du temps et un penalty qui n’accorde presque jamais de buts.

Le cinq contre cinq, c’est bien pour la saison régulière. En séries éliminatoires, lorsque le gars en face de vous se jette devant des tirs comme s’il était dans un plan d’action de John Woo, le seul moment où vous aurez un réel espace est avec l’avantage de l’homme.

Dans un match typique des séries éliminatoires, chaque équipe devrait s’attendre à écoper de quatre ou cinq pénalités. Cela devrait donner une avance d’un ou deux buts aux Oilers chaque soir.

Sauf Bobrovsky. En deux heures de finale de hockey, il a accordé un but. Et ce n’est pas seulement qu’il arrête les rondelles. C’est la façon décourageante dont il le fait.

Edmonton obtient ses chances en tête-à-tête. Quand ils le font, Bobrovsky est étendu sur la glace comme une pieuvre qui vient d’être jetée d’un seau. Il n’y a aucune partie du filet sur laquelle il ne puisse pas placer un tentacule.

Les grands gardiens de but ont leur style maison, mais ils font tous une chose que les gardiens moyens ne peuvent pas faire : s’étendre jusqu’au bout, puis continuer à s’étirer. Parfois, lorsqu’il rebondit en grand grand écart, Bobrovsky ressemble à un homme né sans tendons.

Perdre les deux premiers matchs sur la route n’est pas la fin du monde, mais c’est le moment de l’histoire où quelqu’un lève les yeux et voit un champignon atomique à l’horizon. La fin du monde approche.

Les Oilers travaillent dur pour se convaincre qu’ils se portent bien malgré tout.

Après avoir perdu lundi soir, Connor McDavid a utilisé le mot « excité » quatre fois dans une seule réponse. À l’entendre le dire, personne n’a jamais été aussi excité par les possibilités créées par la perte.

«J’ai hâte que les gens doutent à nouveau de nous», a déclaré McDavid.

C’est une pensée conventionnelle. McDavid croit que les Oilers gagneront parce qu’ils ont de meilleurs buteurs. Vous ne pouvez pas blâmer le gars. Il reflète une sagesse établie.

Ce qu’il ne prend pas en compte, c’est l’arme non conventionnelle de la Floride : Bobrovsky.

Les gardiens de but ne sont pas censés faire la différence, car s’ils l’étaient, ils seraient repêchés de cette façon, combattus de cette façon et payés de cette façon. Pourtant, nous y sommes.

Si Bobrovsky joue deux des cinq prochains matchs de la même manière qu’il a joué les deux premiers, cette histoire est terminée.

Imaginons un monde où cela se produit. Bobrovsky remporte le Conn Smythe. Les mêmes personnes qui disaient il y a un mois que seul un directeur général qui s’était cogné la tête signerait un gardien avec un salaire à huit chiffres se demanderont maintenant si Bobrovsky est le grand gardien de sa génération. Cela se transformera en une conversation agitée parmi la section la plus anxieuse du fandom sur comment et pourquoi leur équipe ne donne pas correctement la priorité au gardien de but.

Si c’est là que se dirige The Conversation, c’est Edmonton qui en souffrira le plus. Ils ont tenté d’obtenir un gardien de but coûteux et ont choisi quelqu’un (Jack Campbell) qui a joué pour les Maple Leafs. Comment pensaient-ils que cela se passerait ?

Après quelques jours d’angoisse, rien ne changera. Les équipes continueront d’agir comme si le meilleur gardien de but était celui qui traîne en agence libre lorsqu’elles recherchent. Ils continueront sur la voie de la résistance la plus faible, en développant des buteurs qui marquent déjà et des défenseurs qui défendent, plutôt que des stoppeurs de rondelle à qui il faut apprendre à arrêter la rondelle.

Quand les choses ne marchent pas, ils diront : « Mais c’est comme ça que tout le monde fait ».

Si les Panthers conspirent pour perdre cette chose, ils n’auront même pas besoin d’aller aussi loin.

Mais si les Panthers gagnent, ils auront réalisé quelque chose qui se rapproche d’un échange direct. Environ 35 millions de dollars – la différence entre ce que Bobrovsky est payé et ce que reçoit le gardien numéro un moyen non vainqueur de la Coupe Stanley – pour un championnat.

C’est moins que ce que les Leafs ont payé à l’entraîneur-chef Mike Babcock pour ne rien gagner pendant quatre ans.

Dans une industrie plus compétitive, les équipes se démèneraient pour voler la formule de Floride. Mais comme c’est une façon difficile et impopulaire de faire les choses dans une ligue qui récompense des prix faciles et populaires, personne ne le fera.